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Premio Princesa para los científicos que desarrollaron las vacunas contra el COVID-19

Los científicos constituyen un excelente ejemplo de la importancia de la ciencia básica para la protección de la salud a escala global. Hoy miércoles han sido distinguidos con el Premio Princesa de Asturias de Investigación Científica y Técnica

Siete investigadores, cinco hombres y dos mujeres, que desarrollaron en un tiempo récord algunas de las vacunas contra la covid-19 que han frenado en poco más de un año una pandemia que paralizó el planeta, han sido distinguidos hoy con el Premio Princesa de Asturias de Investigación Científica y Técnica.

Según el acta del jurado, presidido por el físico español Miguel Echenique, los trabajos de los siete premiados -la bióloga húngara Katalin Karikó; el inmunólogo estadounidense Drew Weissman; los doctores alemanes Ugur Sahin y Özlem Türeci; el biólogo canadiense Derrick Rossi; la vacunóloga británica Sarah Gilbert y el bioquímico estadounidense Philip Felgner- constituyen un excelente ejemplo de la importancia de la ciencia básica para la protección de la salud a escala global.

Al premio optaban 48 candidaturas de diecisiete nacionalidades y a juicio del tribunal, los científicos distinguidos han conducido, con sus largas trayectorias en investigación básica, a innovadoras aplicaciones como la obtención, en un tiempo extraordinariamente corto, de vacunas efectivas para luchar contra la pandemia de la covid-19.

Además, incide en que tanto el desarrollo de la tecnología novedosa del ARN mensajero, como la producción de vacunas basadas en adenovirus, abren un camino de esperanza para su uso frente a otras enfermedades a partir de un trabajo de muchos años, realizado de forma independiente y desde diferentes estrategias y que tiene como blanco común a la proteína «S». Presente en la superficie del coronavirus que facilita su unión y entrada a las células.

Su candidatura fue propuesta por el biólogo británico, Peter Lawrence, Premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica 2007 junto a su homólogo español Ginés Morata, y contó con el apoyo mayoritario de un jurado que precisamente, como consecuencia de la pandemia mundial, ha llevado a cabo hoy sus deliberaciones de forma telemática.

El bioquímico Philip Felgner es un pionero en el uso de «microarrays» de proteínas para entender cómo responde el sistema inmunitario a diferentes microorganismos infecciosos mientras que la bióloga húngara Katalin Karikó, considerada la madre de las vacunas basadas en el ARN mensajero, ha trabajado en su desarrollo junto al inmunólogo Drew Weissman, tras comprobar que esta molécula provocaba fuertes reacciones inflamatorias porque el sistema inmunitario la detectaba como intrusa.

Ambos introdujeron pequeños cambios en la estructura del ARN para que estas reacciones no tuvieran lugar, un avance que sentó las bases para el uso de terapias de ARN y cuyos resultados sirvieron a Uğur Şahin y Özlem Türeci (BioNTech) y Derrick Rossi (Moderna) para el desarrollo de las vacunas basadas en ARNm que actualmente han sido aprobadas contra la covid-19.

Su uso, además se puede extender a diferentes áreas de la medicina como el cáncer, las enfermedades autoinmunitarias o la regeneración de tejidos.

Por su parte, la vacunóloga Sarah Gilbert ha sido otra de las personas que han trabajado para conseguir la vacuna de Oxford/AstraZeneca, basada en un adenovirus que se utiliza como vector para introducir en las células el ADN que codifica la proteína S estimulando la respuesta inmunitaria.

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