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El espectrógrafo WEAVE se prepara para su puesta en marcha en La Palma

El espectrógrafo WEAVE ampliará el campo de visión del telescopio, lo que le permitirá observar hasta mil objetos astronómicos a la vez en observaciones nocturnas

Telescopio William Herschel ubicado en el Roque de los Muchachos, La Palma / IAC

Todos los componentes principales del nuevo espectrógrafo multiobjeto WEAVE del Telescopio William Herschel (WHT), situado en el Observatorio del Roque de Los Muchachos (Garafía, La Palma), ya han llegado a la isla.

El Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha cumplido un papel “destacado” en el diseño y fabricación de partes de este instrumento. El IAC ha informado este jueves en un comunicado que WEAVE comenzará su puesta en marcha tras su integración “inmediata” en el telescopio.

El espectrógrafo WEAVE (William Herschel Telescope Enhanced Area Velocity Explorer) ampliará el campo de visión del telescopio. Lo hará hasta dos grados en el cielo, o cuatro veces el diámetro aparente de la Luna. Esto le permitirá observar hasta mil objetos astronómicos a la vez en observaciones nocturnas que se prolongarán durante los próximos cinco años.

Posibilitará, asimismo, a los científicos hacer un seguimiento de las fuentes de la misión espacial Gaia de la Agencia Espacial Europea (ESA). También estudiar desde las enanas blancas cercanas al Sol hasta las galaxias que albergan fuentes de ondas gravitacionales.

Con las imágenes del WEAVE se responderán cuestiones como la formación de las galaxias, incluida la Vía Láctea

El investigador del Instituto Astronómico Kapteyn de la Universidad de Groninga y Project Scientist del WEAVE Survey Consortium, Scott Trager, ha señalado en la nota que WEAVE proporcionará decenas de millones de espectros de estrellas y galaxias a lo largo de los próximos cinco años.

Su cartografiado proporcionará datos que ayudarán a responder preguntas sobre la formación de las galaxias, incluida la Vía Láctea y sus estrellas. Además responderá a cuestiones sobre la naturaleza de la materia y la energía oscura.

WEAVE ha sido diseñado y desarrollado por un amplio equipo de técnicos y científicos distribuidos en España, Reino Unido, Países Bajos, Francia, Italia, Hungría y México.

El investigador principal de WEAVE de la Universidad de Oxford y del Science and Technology Facilities Council’s RAL Space, Gavin Dalton, ha calificado de “tremendos” a los esfuerzos de tantos grupos de personas reunidos en el telescopio, y poder finalmente poner en funcionamiento el sistema del posicionador.

Diez años de desarrollo

WEAVE ha necesitado diez años de desarrollo, con muchas piezas móviles complejas y componentes desarrollados en laboratorios de toda Europa.

“Con todo ello, en el Observatorio del Roque de los Muchachos estamos ahora a punto de ofrecer a los astrónomos una nueva y mejorada mirada a las estrellas”, ha apostillado.

El Instituto de Astrofísica de Canarias es miembro del consorcio WEAVE desde su origen. El IAC ha sido el responsable de suministrar importantes paquetes instrumentales de dicho instrumento.

Los principales componentes de WEAVE que ha proporcionado el Instituto de Astrofísica de Canarias han sido el rotador de campo, diseñado y fabricado en colaboración con la empresa IDOM (España). También ha colaborado con el corrector de enfoque primario, diseñado en colaboración con el Grupo de Telescopios Isaac Newton (ING) con el apoyo del Observatorio Konkoly, en Hungría y fabricado por la empresa SENER aeroespacial (España).

Además, el IAC ha prestado apoyo al desarrollo del posicionador de fibras, al espectrógrafo y al desarrollo del software de análisis de datos de WEAVE.

Oportunidad para las empresas españolas

Según José Alfonso López Aguerri, investigador principal de WEAVE en el IAC, el proyecto WEAVE ha servido para que empresas españolas adquieran experiencias y conocimientos en temas tecnológicos “punteros”. Esto les permitirá optar a contratos de grandes proyectos científicos futuros.

La puesta en marcha de WEAVE comenzará tras la integración del instrumento. Durará entre dos y tres meses, tras lo cual le seguirán las observaciones de verificación científica y las observaciones rutinarias y de tiempo abierto.

Para el director del Grupo de Telescopios Isaac Newton (ING), Marc Balcells, el ING inició el proyecto de construcción de WEAVE tras una amplia consulta con la comunidad internacional a la que sirve el observatorio.

“Nuestra visión es garantizar que el WHT siga proporcionando a los astrónomos los datos que necesitan para responder a algunas de las preguntas más apremiantes de la actualidad sobre el Universo”, ha añadido Balcells.

Para el investigador principal del cartografiado WEAVE-Apertif, Jesús Falcón Barroso, WEAVE abre una “ventana única” para la exploración del Universo.

Los grandes cartografiados de estrellas y galaxias ofrecerán una visión radicalmente distinta no solo de nuestra propia galaxia sino de decenas de miles de galaxias a distancias cosmológicas.

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