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3 diciembre 2022 8:53 am

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Hallan un sistema planetario con tres supertierras y dos supermercurios

El estudio de estas tres supertierras y dos supermercurios es, para el equipo de investigación, «un primer paso para encontrar otra Tierra»

Hallan un sistema planetario con tres supertierras y dos supermercurios
Representación de un sistema de cinco exoplanetas. Fuente: NASA/JPL-Caltech

Un equipo científico internacional, liderado por el Instituto de Astrofísica do Espaço y en el que participa el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), ha confirmado el descubrimiento de tres supertierras y dos supermercurios en un mismo sistema planetario, dos de ellos similares a Mercurio, ha informado el IAC.

Se trata de un sistema con cinco exoplanetas alrededor de la estrella fría HD 23472, segúin indica en un comunicado.. La investigadora del Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço (IA), Susana Barros, que ha liderado el estudio, ha indicado que querían observar este sistema planetario para caracterizar la composición de pequeños planetas.

En concreto, querían estudiar si la existencia o no de atmósfera podría estar relacionada con la evaporación de sus capas externas debido a la irradiación de la estrella.

Pero, «sorprendentemente», han descubierto que este sistema está compuesto por tres supertierras con una atmósfera importante, y por dos supermercurios, que son «los planetas más cercanos a la estrella», señala.

Los cinco planetas de este sistema, tres de ellos con masas inferiores a la de la Tierra, se encuentran entre los exoplanetas más ligeros, cuyas masas se han medido con el método de la velocidad radial.

Esta técnica detecta pequeñas variaciones en la velocidad de la estrella en la línea de visión debidas al movimiento que un planeta en órbita induce sobre ella.

El descubrimiento ha sido posible gracias a la elevada precisión del espectrógrafo ESPRESSO, instalado en Very Large Telescope (VLT), del Observatorio Europeo Austral (ESO), en Chile.

Planetas análogos

El IAC explica que las supertierras y los supermercurios son análogos de mayor masa de la Tierra y Mercurio según su composición, y se diferencian en que los supermercurios tienen un mayor contenido de hierro, especialmente en su núcleo.

Este tipo de exoplanetas son muy excepcionales, y de hecho, según indica el comunicado, sólo se conocen ocho, incluyendo los dos recién descubiertos.

Mercurio es uno de los planetas más densos del sistema solar, y se desconoce el motivo por el que tiene un núcleo relativamente mayor y más masivo que el de la Tierra y el resto de planetas.

La creencia generalizada es que un cuerpo de elevadas dimensiones impactó contra el planeta y eliminó la mayor parte de su manto original.

Otra teoría sostiene que, dado que Mercurio es el planeta más caliente, su alta temperatura podría haber evaporado parte de su manto.

El descubrimiento de otros planetas densos similares a Mercurio, alrededor de otras estrellas, es clave para comprender la formación de este tipo de objetos, explica el IAC.

Añade que, precisamente el hallazgo de dos supermercurios en un mismo sistema planetario, en lugar de uno, ofrece a los científicos un panorama revelador.

Análisis de los planetas

«Por primera vez, utilizando el espectrógrafo ESPRESSO, hemos descubierto un sistema con dos supermercurios, lo que nos ayuda a entender cómo se formaron estos planetas», afirma Alejandro Suárez, investigador del IAC y coautor de este estudio.

La posibilidad de que un gran impacto cree un supermercurio es muy remota, por lo que dos grandes impactos en el mismo sistema «parece improbable», aclara Suárez.

Para entender cómo se han formado estos dos supermercurios será necesario seguir caracterizando la composición de estos planetas”, comenta Jonay González, investigador del IAC y coautor del estudio.

«El futuro Extremely Large Telescope (ELT) y su espectrógrafo de alta resolución de primera generación, ANDES, proporcionarán por primera vez la sensibilidad y la precisión necesarias para sondear la composición de su superficie y de su posible atmósfera si la tuviera», subraya.

Para el equipo investigador éste es solo un primer paso para conseguir su objetivo final: encontrar otra Tierra.

La existencia de una atmósfera permitiría conocer la formación y evolución del sistema planetario, y también tiene implicaciones sobre la habitabilidad de los planetas.

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