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26 noviembre 2022 1:04 pm

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La NASA hace historia con una misión para desviar la órbita de un asteroide

La NASA logró que la nave ‘DART’ impactara este lunes contra el asteroide ‘Dimorphos’, a unos 11 millones de kilómetros de la Tierra, como simulación de una posible defensa ante peligrosos objetos espaciales que podrían ocurrir en el futuro

Imágenes publicados en el Twitter de la NASA

La NASA hizo historia este lunes al conseguir que una nave se estrellara a toda velocidad contra un asteroide con el objetivo de desviar su trayectoria. Un hito que supone una prueba vital para que la Tierra pueda defenderse en el futuro de peligrosos objetos espaciales.

A las 19.14 hora local del este de Estados Unidos (23.14 GMT), la nave conocida como DART (dardo en inglés) se estrelló a una velocidad de 6,4 kilómetros por segundo contra la superficie del asteroide Dimorphos, ubicado a unos 11 millones de kilómetros de la Tierra.

Aunque el impacto pudo verse en la retransmisión en directo de la NASA, los científicos tendrán que esperar días o incluso semanas para ver si la nave no tripulada ha logrado alterar ligeramente la órbita del asteroide.

La NASA concluye la misión para desviar la órbita de un asteroide
La nave espacial Prueba de redirección de doble asteroide (DART) de la NASA antes del impacto en el sistema binario de asteroides Didymos se muestra en este folleto de ilustración sin fecha.

La NASA mantiene una intensa actividad en redes sociales, especialmente a través de su cuenta de Twitter, donde comparten información de todas sus misiones. Así explicaban en redes esta misión:

«IMPACTO EXITOSO! Mire desde la cámara DRACO de #DARTMIssion cómo la nave espacial del tamaño de una máquina expendedora choca con éxito con el asteroide Dimorphos, que es del tamaño de un estadio de fútbol y no representa una amenaza para la Tierra.»

Una nueva era para la humanidad

Es la primera vez en la historia de la humanidad que se intenta cambiar la trayectoria de un cuerpo celeste, en un intento de proteger a la Tierra de asteroides similares al que hace 66 millones de años provocó la extinción de los dinosaurios.

Además, esta es la primera prueba de «defensa planetaria» que efectúa la NASA. Una actuación en el marco de la importancia creciente que han dado las Fuerzas Armadas de EE.UU. al espacio y a las posibles amenazas que puedan encontrarse en él.

Poco después del lanzamiento, la directora de la División de Ciencias Planetarias de la NASA, Lori Glaze, afirmó que el mundo ha abierto esta noche un nuevo capítulo.

«Nos estamos embarcando en una nueva era para la humanidad. Una era en la que tendremos la capacidad de protegernos a nosotros mismos de algo tan peligroso como el impacto de un asteroide. Eso es algo increíble. Nunca antes hemos tenido esa capacidad», afirmó Glaze en un comunicado.

La NASA concluye la misión para desviar la órbita de un asteroide
La última imagen completa de la luna pequeña del asteroide Dimorphos, tomada por el generador de imágenes DRACO en la misión DART de la NASA a 12 kilómetros del asteroide y 2 segundos antes del impacto, muestra un parche del asteroide de 31 metros de ancho

Retransmisión en directo y en redes sociales

La NASA retransmitió en directo el impacto en un vídeo en blanco y negro en el que se pudo ver cómo la pequeña sonda se estrellaba contra el asteroide.

Al mismo tiempo, los espectadores pudieron seguir la cuenta atrás hasta el impacto: «¡Tres, dos, uno!». Y pudieron ver cómo en ese momento estallaban en vítores, aplausos y abrazos los científicos de la NASA y del Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins (LFA), que han trabajado juntos en esta misión.

Una nave del tamaño de un frigorífico

La nave no tripulada que efectuó el histórico viaje tiene el nombre de DART, siglas en inglés de Prueba de Redirección de un Asteroide Doble, mide casi lo mismo que un frigorífico o una máquina expendedora de comida, y su construcción ha costado más de 330 millones de dólares.

Por su parte, el asteroide contra el que se estrelló se llama Dimorphos («dos formas» en griego). Es un cuerpo espacial de 160 kilómetros de diámetro parecido a una luna y que gira en torno a otro asteroide más grande llamado Didymos, de 780 kilómetros de diámetro y cuyo nombre significa «gemelo» en griego.

Juntos forman parte de lo que se conoce como un sistema de asteroide doble y fueron seleccionados por la NASA porque no suponen ninguna amenaza para la Tierra.

Los científicos de la NASA creen que el impacto de DART sobre Dimorphos puede haber provocado un cráter y lanzado pequeños fragmentos rocosos al espacio.

Un pequeño satélite desarrollado por la Agencia Espacial Italiana siguió a cierta distancia la operación para tomar imágenes del impacto y enviárselas a los científicos para que las evalúen en las próximas horas o días.

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